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La alcachofa, cóctel nutritivo y gran comodín gastronómico

Anna Tomàs18/11/2013

Breve historia de los orígenes de la alcachofa, sus propiedades nutricionales y una receta: alcachofas rellenas con bechamel de salmón.

La temporada de la alcachofa ya ha empezado y es el momento para aprovechar uno de esos alimentos mágicos y prodigiosos que nos regala la tierra. La alcachofa es el fruto de la alcachofera (Cynara scolimus), una planta perenne de hasta 2 metros de altura, que pertenece a la familia de las asteráceas, que cuenta con más de 20.000 especies, de las que muy pocas se cultivan.

La familia incluye hortalizas de diversas especies: de hoja (achicoria, lechuga, endibia, escarola), de flor (alcachofa) o de tallo (cardo). Los horticultores produjeron la alcachofa transformándola, tras numerosos años de cultivo. La mitología griega cuenta que Zeus, furioso y decepcionado al ser abandonado por una hermosa doncella llamada Cynara, de la que se había enamorado, decidió convertirla en la primera planta alcachofera. De ahí su nombre científico Cynara, palabra latina que alude al color ceniciento de la planta y Scolymus, del griego: benéfico para el estómago.

Su nombre habitual procede del árabe al-kharshûf (que significa "lengüetas de la tierra", en referencia a sus singulares hojas) y se conoce también como alcaucil, del árabe al-qabsíl. Se consumía ya en el s. IV antes de Cristo y es originaria del norte de África, donde se han hallado representaciones en bajorrelieves del Antiguo Egipto. De allí seguramente llegó a Grecia y Roma: Plinio y Galeno usaban sus raíces maceradas en vino para combatir los cálculos biliares. Los árabes la introdujeron en España y nos legaron su nombre.

alcachofas vinagre-gastronosfera

En el siglo XV se cultivaba en España e Italia, y en el XVI pasó a Francia e Inglaterra. Catalina de Médicis era una apasionada de los corazones de alcachofa y Luís XIV de Francia, el Rey Sol, también era un fiel adepto. De hecho, en aquella época se llegó a considerar un alimento de lujo por su elevado precio.

Los navegantes españoles y franceses introdujeron la alcachofa en América, dónde se cultiva en California y otras zonas de clima templado. California produce el 100% de las alcachofas que se consumen en EEUU y como curiosidad diremos que cada año la ciudad californiana de Castroville celebra un festival dedicado a esta planta, en el cual Marilyn Monroe fue nombrada la primera reina de la alcachofa en 1948.

Elemento esencial de la dieta mediterránea

Hoy en día el 90% de la producción mundial tiene lugar en los países de la cuenca mediterránea: entre Italia, España y Francia acaparan el 80% del total mundial. Las variedades de alcachofas más cultivadas se agrupan según su denominación geográfica, marcada por su lugar de origen: Blanca de Tudela, Madrileña, Violeta de Provenza, Camus de Bretaña, Romanesco, Espinoso Sardo, Californiana, etc. Estas variedades se diferencian principalmente por la forma (esférica u oval), tamaño, color del capítulo (verde o violeta) y por la precocidad (variedades de día corto o día largo).

alcachofa tarta-gastronosfera

En España la variedad más cultivada, casi la única destinada al mercado nacional, es la alcachofa Blanca de Tudela (Navarra), de forma redondeada, pequeño tamaño, con las hojas centrales muy compactas y de color verde. Para exportación se cultivan en Murcia y Alicante otras variedades: Violeta de Provenza o Macau (Camus de Bretagne o Blanc Hyèrois), entre otras. La novedad en el cultivo de la alcachofa son las variedades capaces de crecer durante la temporada estival y de cierta calidad.

La farmacia en casa

Esta apreciada verdura tiene mucha fama gracias a sus propiedades medicinales, ya que es un alimento muy diurético, bajo en calorías (apenas 50 calorías por 100 gramos), y muy rico en minerales, vitaminas y fibra. Sus beneficios son innumerables gracias a que contiene, entre otras, dos sustancias: la Cinarina (hidrocolerético y hipocolesterolemiante) y los Esteroles, que limitan la absorción del colesterol en el intestino.

Está indicada para tratar los problemas digestivos y metabólicos, es depurativa, regulariza el intestino y fortalece el sistema inmunitario. Además, la inulina que contiene, ayuda a bajar el azúcar en sangre por lo que es un alimento ideal para los diabéticos.

Preparándola con mimo

Un truco para comprobar su frescura es apretar la alcachofa cerca del oído; si se escucha un crujido, aún está fresca. Al limpiar las alcachofas conviene utilizar un guante para que no se tiña la piel, ya que se oxidan y se ennegrecen con rapidez en contacto con el aire. Para evitar esto se pueden  frotar con medio limón, rociar con zumo de limón o vinagre.

alcachofas remojo-gastronosfera

Para cocerlas, es mejor utilizar un recipiente de acero inoxidable o de barro, ya que las alcachofas se oscurecen en un recipiente de aluminio.

Para chuparse los dedos

La mayoría de las veces la alcachofa se consume en fresco, pero también la encontramos conservada en agua y sal, en adobo, en vinagre y envasada en corazones, fondos y trozos. En la actualidad también se vende congelada. Se puede elaborar de muchas maneras: crudas (en ensalada), hervidas, al vapor (conservando la mayor parte de sus nutrientes), fritas, rebozadas, guisadas, en sofrito, a la brasa, al horno...

Si se asan, tanto a la plancha como al horno, no deben cortarse las puntas de las hojas, ya que así se mantiene la humedad interna durante el asado. Las alcachofas se pueden presentar en zumo, paté vegetal, aperitivo, de entrante o acompañamiento de platos principales de carne, pescado o huevos.

Las hojas de la alcachofa se utilizan para fabricar un licor llamado Cynar, que se usa como aperitivo amargo o "bitter". Sí, sí, esa bebida roja tan popular hace unas décadas que se tomaba antes de las comidas. Mi madre ya me lo decía “activa  la vesícula, y al producir más bilis facilita la digestión”.

alcachofa pate-gastronosfera

Y sí, muchos pensarán que el hecho de que se pueda comer sólo el 20% de la flor supone un desperdicio y un esfuerzo, pero vale la pena para poder apreciar su delicada y tierna textura y su suculento, jugoso y fino sabor dotado de un ligero amargor y un toque final dulce. Tan dulce como Amélie Poulain cuando le decía al frutero del barrio "Al menos usted nunca será una hortaliza porque hasta las alcachofas tienen corazón." Es imposible no dejarse seducir por esta espectacular hortaliza que Pablo Neruda inmortalizaba en su oda a la alcachofa: “[...] Vegetal armado que se llama alcachofa, luego escama por escama desvestimos la delicia, y comemos la pacífica pasta de su corazón verde.”

Receta

ALCACHOFAS RELLENAS CON BECHAMEL DE SALMÓN

alcachofas rellenas-gastronosfera

Ingredientes:

  • - 12 alcachofas
  • - 100 gr. de salmón Marinado o Ahumado
  • - 100 gr. de queso rallado para fundir
  • - Unas ramitas de perejil

Para la Bechamel

  • - 250 gr. de leche
  • - 25 gr. de mantequilla
  • - 25 gr. de harina
  • - Sal, pimienta y nuez moscada

Preparación: 

- Se limpian las alcachofas y se vacía el centro de la alcachofa quitando los pelillos del interior. - Es aconsejable ponerlas en agua fría con las ramitas de perejil (para que no se oxiden y se pongan negras). Se coloca una olla con agua y sal en el fuego, y cuando empiece a hervir se echan las alcachofas y el perejil y se cuece durante 10 minutos. Después se escurren y se ponen boca abajo para que suelten toda el agua.

Preparación de la bechamel:

- En un cazo derretir la mantequilla a fuego lento y añadir la harina hasta que esté tostada. Verter la leche a la mezcla y cocer a fuego lento removiendo con varillas hasta obtener una salsa un poco espesa. A continuación poner la sal, pimienta y nuez moscada al gusto.

- Se añade a la bechamel el salmón cortado a cuadritos y la mitad del queso rallado. Se remueve hasta que el queso esté fundido. Se ponen las alcachofas en una cazuela de barro, rellenándolas con el preparado y dejando que caiga el relleno al fondo de la cazuela y se les pone por encima el resto del queso.

- Meter la cazuela en el horno y gratinar durante unos minutos.

Comentarios

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Par fabricar licor? Menudos descubrimientos! Gran articulo!

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Me encantan las alcachofas a la plancha, fritas, en conserva, o fritas de conserva!!! Cocidas no, ya lo siento, me dan cosilla los alimentos suavotes, prefiero hincar el diente!!
Interesante artículo, buena introducción al producto y a su historia, nunca hubiera dicho que la alcachofa es "prima" de la lechuga o la escarola ;)

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@Paula: sí, yo también me quedé de piedra cuando lo leí :-)

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@Tantrix Rules. Sí, es otra de las sorpresas, esta genealogía, que nos depara la alcachofa. Gracias por leerme

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Hasta Pablo Neruda? y luego que suelten que la comida no es cultura… gracias Anna

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Larga vida a la alcachofa!!! no hay nada mejor que la fruta y verdura de temporada!!!

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Hombre, donde se ponga verdura de la buena, que se quiten las congeladas, que hay mucho fan de comprarlo todo hecho por ahí suelto que no distingue entre un calabacín y un pepino, si lo tiene delante!!!
De acuerdo en que fuera de temporada son un recurso, pero mientras las tengamos frescas ¡abajo las verduras congeladas!

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Soy un fan de la alcachofa y me ha parecido muy interesante la historia. Probaré la receta y recomiendo a todo el mundo el arroz con bacalao y alcachofas

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@Laura Totalmente de acuerdo, debemos respetar la temporalidad de los productos y gozar de ellos cuando están en su mejor momento.

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@Pedrito. Congelada es que no tiene ni la esencia ni las mismas propiedades y nutrientes.
@Ricard. Que rico este arroz :-)
Gracias por leerme

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El Cynar debe ser de alcachofa, pero es para paladares muy avezados. Es un aperitivo muy especial por su sabor agradable u odiado, según.
Por otro lado mi abuela, los viernes de cuaresma, las hacía con cazuela de barro, con bacalao y huevo duro, aún recuerdo el agradable sabor dulzón de la combinación.
Excelente artículo !

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Magnifico articulo. A mi me gustan de todas las formas, pero quizá la mas sencilla y gustosa es simplemente al horno, tan sencillas y tan apetitosas.

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Las alcachofas no son mi fuerte, però esta receta con bechamel i salmón, me está tentando a provarla, ummmm... que buena pinta !
Felicidades por la información !!

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Una nova col•laboració al reconeixement dels bons productes gastronòmics on podem aprendre molt del que mai no ens han ensenyat.
M'obre la gana.
Gràcies Anna

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Un muy buen articulo,nunca pensé que la alcachofa tuviera tantas propiedades,siempre se aprende algo.

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A casa es fan els cors fregits cap per avall, amb un ou de codorniu dins i una cullarada de ous de salmó. Es una barreija deliciosa, i una textura agradable. Felicitats Anna per els articles!

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@Pep Peiró. Gràcies a tu per llegir-me i comentar. Quina receptassa!!!! Jo ahir en vaig fer amb verdures: pastanaga, una mica d'api, tomàquet, ceba, pernil a bocins i per fi pèsols! les carxofes ens permeten inventar amb allò més fresc al mercat o el que tinguem a la nevera.

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